An interview with Juan Requena about his journey from being a small unknown cajon maker to making cajons for Alicia Keys, Alejandro Sanz and other key artists around the world.
Original version in Spanish below the English translation.
1. What do you like most about the cajon?
I like how you don’t have to be a professional musician to enjoy and play it. It’s easy to have fun with the cajon, and it brings people together.
2. What is the difference between a traditional cajon from Peru or Cuba, and your cajons?
The cajon which is most similar to ours is the Peruvian cajon, because the Cuban cajons (apart from one large one) are played horizontally, in the same way congas are played. The main difference between the Peruvian cajon and ours is that the Peruvian cajon doesn’t have strings inside. The sound is drier, and sounds more “wooden”. That’s why a different technique is used to play a Peruvian cajon compared to the “string” cajon which we manufacture.
3. Is it easy to make a cajon?
In my opinion, the key thing is this – building an instrument rather than a wooden box. It is absolutely essential that you know what you are building, and to know on what basis you are deciding what is good and what is not good. Above all, you need to really know the instrument: the sound, the design, the details which make a cajon a truly great instrument rather than just a mediocre one.
The materials you use are primary. You need to use good quality timber that will continue to sound good after years of using it. A lot of cajons are ok when new, but after a short time, no longer sound good, and this is one of the things that you have to take into consideration. An instrument for studying is not the same as a professional instrument. It’s important to remember that the cajon is played by striking – the difficult thing is creating a cajon that still sounds good after millions of strikes. For us it has taken years researching – visiting workshops and factories, experimenting, trying different things, in order to find the tricks which we needed to create what we were wanting.
4. How did you get into making cajons? Tell us your story.
Everything began by chance. It was the year 2000, approximately. All of my friends were involved in music and flamenco, and I also played the cajon a bit. At this time, there weren’t many brands of cajon around, and the ones that there were, weren’t great, so one day I went to a timber shop and bought some sheets of wood, made 2 or 3 cajons and people who saw them, bought them. Some other people placed orders for cajons. At that time, I had another job, so I made cajons in my free time, but every day I was starting to get more orders, and then a shop in Barcelona where I lived at that time, ordered some from me. I started to spend more and more time in the evenings making cajons, and in the end I left my other job, and dedicated myself exclusively to cajons. I had never worked with wood – I am self taught. I visited a lot of wood workers and carpentry workshops, and talked to lots of people about how to do things. More recently I get a lot of information through the internet. I am always learning.
5. Nowadays there are a lot of cajons being made in big factories in Asia. How is what you offer different in term of quality?
In these large factories, the aim is usually to make the maximum quantity possible, with little attention to the quality of the final result. The difference between a mass produced cajon and ours is incomparable. I suppose, they are taking advantage of the fact that in a lot of countries, people don’t know what a cajon should be like.
6. What do you look for in terms of sound when you make a cajon?
I like a natural sound that doesn’t have too much vibration (snare effect). A natural top end sound is much more powerful and pleasing than an artifical (snare) sound. The thing is you do need to know the technique to produce this sound. Once you have your technique, the sound is incomparable. I also look for a strong contrast between the tone/snare and a clean sounding base.
7. Is there a magic trick to making a cajon sound good?
No – just lots of details so that it sounds great.
8. You also make different types of drums – tell us a bit about your other projects.
I am a curious kind of person, and I like to learn to make new things. At the moment we have a brand of drums called Saeta Sevilla. Here in Spain there is a big street band tradition – especially for Semana Santa (Easter week). We have spent several years developing our own drum shells of wood and aluminium for these players. We now make the aluminium drums for one of the best bands here called “Las Cigarreras” (You can find us at www.saetasevilla.com)
In every region of Spain, there are different types of drums, usually tuned with strings, and Im really interested in each region’s music. I really enjoy making the drums for Rocieros, Galician and Basque tambors, tabales and other things.
We also make instruments which come from Arabic background – frame drums and so on. One drum I like alot are the ceramic drums – the darbukas and doholla. In our village (near Cordoba) there is a strong ceramic tradition, and the sound from clay is very interesting. I have been working closely over the past two years with Antonio Romero, who is a very good percussionist, and friend of mine, to develop these drums.
An essential part in making good quality instruments is spending time with the people who play the instruments, in order to achieve the bext possible quality. I really appreciate all of the people who have helped us with their time and energy. Without their help, we couldn’t have reached the point where we’re at.
We will have out new website up this year where you can see all about these projects
9. What type of music do your cajons work well for – are they specifically used for flamenco music, or can you also use them to play different styles of music – for esample hip hop, funk rock?
The cajon is very versatile, and it can be adapted to any style of music due to its timbre (being similar to a drum kit). Here in Spain, most bands usually use a cajon in their percussion set. A lot of kit drummers use the cajon as a seat, and then play the cajon on a few acoustic tracks
We make cajons not only for flamencos, but also for other styles of music ranging from the likes of Alicia Keys to Alejandro Sanz.
10. What do you like most about flamenco?
I grew up listening to flamenco. My family are from Andalucia, so it’s what we listened to.
I like the festive styles of flamenco the best (buleria, alegria, tangos etc). I also love the Solea and Siguirillas cante (song). There are other less common song styles which I like too – la serrana, el polo, la cana, los cantes abandolaos.
Flamenco is the style of music which touches me most, it is something very special which we have.
11. Who are your favourite flamenco artists?
There are many intersting artists apart from the most well known. I particularly like the singing from Jerez, and the particular feel that comes form this region. For me, three Jerez artists which I really like listening to are: Luis el Zambo, (for the “metal” in his voice) Fernando de la Morena (for being very personal when singing) and Diego Carrasco (for his rhythm).
I also like the region around Lebrija and Utrera – there are very interesting singers such as El Lebrijano, Romas de Perrate, La Fernanda and others.
And then I also really like a different style of singing – for example there is the singer Mayte Martin from Barcelona who is amazing, with marvellous tone and technique. Juanito Valderrama in Flamenco recordings is incredible. And for me, one of the most important artists is Enrique Morente – when he sings Solea or Siguerillas, you just can’t describe it in words.
The truth is the list goes on, and I could keep talking all day …
12. Which cajon players do you like most and why?
There are a lot of people who play the cajon well in Spain, but personally I like the players from Andalucia. There are many – in Cadiz: Cepillo, Paquito Gonzalez, Chaboli. The Jerez people have a special air: Katumba, El Pajaro. Jose Carrasco from Sevilla playing for dance. I like nearly all of them actually.
13. What are some CDs that you would recommend where people can listen to the cajon?
In my opinion, a very good album is Potro de Rabia y Miel, by Cameron de la Isla.
Antonia Carmona plays the cajon, and at the time the disc was made, the cajon wasn’t as popular as it is today, and sounds more like the cajon of old. Another disc which is super important, which doesnt have cajon, but the rhythm is very good is Voz de Referencia by Diego Carrasco.
Another album which I’ve been enjoying alot recently is Coetus Orquetas – it’s traditional Spanish music, very well produced, and worth listening to.
There’s a disc with a cajon track on it that I like alot by UHF (Ultra Hight Flamenco).
14. Anything else?
How amazing it is that in places so far away, there is so much interest. There is merit in this and I congratulate you all.
Entrevista con Juan Requena
1. Que es lo que mas te gusta de este instrumento?
LO FACIL QUE ES PODER TOCAR Y PASARLO BIEN PARA ALGUIEN QUE NO SEA MUSICO PROFESIONAL. LO CERCANO A LA GENTE.
2. Cual es la diferencia entre un cajon tradicional de peru o cuba y los cajones que haces tu?
EL CAJON QUE MAS SE PARECE AL NUESTRO ES EL PERUANO, POR QUE LOS CUBANOS MENOS UNO MAS GRANDE QUE SI SE TOCA SENTADO SON PARA TOCAR HORIZONTAL COMO UNAS CONGAS.
LA PRINCIPAL DIFERENCIA DEL PERUANO ES QUE NO TIENE BORDONES, EL SONIDO ES MAS SECO , SUENA A MADERA , POR ESO TAMBIEN SE UTILIZA OTRA TECNICA AL TOCAR .
3. Es facil hacer un cajon bueno?
YO CREO QUE LO IMPORTANTE ES ESO , CONSTRUIR UN INSTRUMENTO NO CUALQUIER CAJON DE MADERA , ES IMPORTANTISIMO SABER LO QUE ESTAS FABRICANDO , TENER CRITERIO PARA DECIDIR LO QUE ESTA BIEN Y LO QUE NO , Y SOBRE TODO CONOCER EL INSTRUMENTO, EL SONIDO, LA FORMA , LOS DETALLES QUE HACEN QUE SEA UN BUEN CAJON O ALGO MEDIOCRE.
LOS MATERIALES SON PRIMORDIALES , UTILIZAR BUENA MADERA PARA QUE SIGA SIENDO BUENO DESPUES DE VARIOS AÑOS USANDOLO , MUCHOS CAJONES CUANDO SON NUEVOS ESTAN BIEN PERO AL CABO DE MUY POCO TIEMPO DE USO NO SIRVEN , Y ESA ES UNA DE LAS COSAS QUE HAY QUE TENER EN CUENTA , NO ES LO MISMO UN INSTRUMENTO DE ESTUDIO QUE UNO PROFESIONAL .NO HAY QUE OLVIDAR QUE EL CAJON FUNCIONA A GOLPES , LO DIFICIL ES QUE DESPUES DE MILES DE GOLPES SUENE BIEN , UNA COSA QUE SUCEDE MUCHO ES QUE LAS TAPAS SE ROMPEN POR QUE NO SON DE BUENA CALIDAD .
A NOSOTROS NOS HA LLEVADO AÑOS CONSEGUIR LO QUE QUERIAMOS , VISITAR ALMACENES Y FABRICAS DE TABLEROS BUSCANDO COSAS , ENCARGAR QUE NOS FABRICARAN COSAS ESPECIALES QUE CASI NUNCA NOS HAN SERVIDO, PARA PROVAR ALGO NUEVO Y HACER MUCHISIMOS EXPERIMENTOS HASTA ENCONTRAR SECRETOS QUE NOS HAN FUNCIONADO.
4. Como empezaste a construir cajones? Cuenanos tu historia.
TODO EMPEZO POR CASUALIDAD, SERIA EN EL AÑO 2000 APROXIMADAMENTE, TODOS MIS AMIGOS ESTABAN RELACIONADOS DE UNA U OTRA FORMA CON LA MUSICA Y EL FLAMENCO , ASI QUE YO TAMBIEN TOCABA UN POCO EL CAJON. EN ESA EPOCA NO HABIA MUCHAS MARCAS DE CAJONES Y LOS QUE HABIAN NO ERAN MUY BUENOS, UN DIA FUI A UN ALMACEN DE MADERA , COMPRE
UNOS TABLEROS, HICE 2 O 3 CAJONES Y LA GENTE CUANDO LOS VIO ME LOS COMPRARON , ADEMAS ME ENCARGARON MAS CAJONES .
EN ESA EPOCA YO TENIA OTRO TRABAJO Y HACIA CAJONES EN MI TIEMPO LIBRE, PERO CADA DIA ME ENCARGABAN CAJONES Y ALGUNA TIENDA DE MUSICA DE BARCELONA QUE ERA DONDE YO VIVIA ME PEDIA CAJONES , AL FINAL LE DEDICABA MAS TIEMPO POR LAS TARDES , CUANDO YA ME PEDIAN BASTANTES CAJONES DEJE EL TRABAJO QUE TENIA Y ME DEDIQUE EXCLUSIVAMENTE .
YO NUNCA HABIA TRABAJADO CON LA MADERA, FUI AUTODIDACTA, TAMBIEN VISITABA CARPINTERIAS Y LE PREGUNTABA A LA GENTE COMO PODIA HACER LAS COSAS, ULTIMAMENTE BUSCO MUCHA INFORMACION POR INTERNET, VIDEOS EN YOUTUBE Y SIEMPRE APRENDES COSAS.
5. Hoy en dia hay muchos cajones hechos en fabricas grandes en asia. Que es lo que ofreces diferente?
EN ESTAS FABRICAS LO QUE SE BUSCA ES HACER LA MAXIMA CANTIDAD POSIBLE Y DA UN POCO IGUAL ES RESULTADO FINAL.
SON INSTRUMENTOS INCOMPARABLES, IMAGINO QUE APROVECHAN QUE EN MUCHOS PAISES LA GENTE NO SABE MUY BIEN COMO ES UN CAJON Y SE APROVECHAN DE ESO.
6. Que buscas a nivel de sonido cuando construyes los cajones?
A MI ME GUSTA UN SONIDO NATURAL , QUE NO TENGA EXCESO DE BORDON (EFECTO SNARE) ,UN AGUDO NATURAL TIENE MAS POTENCIA Y ES MUCHO MAS BONITO QUE UNO ARTIFICIAL, UNICAMENTE HAY QUE SABER SACARSELO , PERO CUANDO TECNICAMENTE LO CONSIGUES ES INCOMPARABLE ,TAMBIEN BUSCO QUE HAYA DIFERENCIA ENTRE EL AGUDO Y EL GRAVE QUE SEA LIMPIO.
LO PRIMERO QUE DEBERIAMOS DECIR ES QUE EL CAJON DEPENDE MUCHO DE UN EQUIPO DE SONIDO, PARA CONSEGUIR EL SONIDO QUE VEMOS EN UN DISCO TIENE QUE SER ASI , ESO LE PASA A MUCHOS INSTRUMENTOS .
OTRA COSA IMPORTANTE ES PARA QUE SE VA A UTILIZAR EL CAJON , NO ES LO MISMO UN CAJON QUE SE VA A UTILIZAR PARA UNA COMPAÑÍA DE BAILE QUE NECESITA TOCAR MAS FUERTE Y MAS VOLUMEN , QUE PARA TOCAR CON UN GUITARRISTA QUE NECESITAS MAS MATICES.ESTO ES MAS IMPORTANTE DE LO QUE PARECE, SI EL CAJON NECESITA QUE LO TOQUES CON MUCHA FUERZA PARA SONAR CUANDO NECESITES MENOS VOLUMEN ES DIFICIL , Y VICEVERSA PASARIA SI NO RESPONDE CUANDO SE NECESITA MAS VOLUMEN.
ESTO MISMO PASA CON LAS GUITARRAS POR EJEMPLO, NO ES IGUAL UNA DE CONCIERTO , QUE PARA ACOMPAÑAR AL BAILE , QUE PARA CLASICO , ETC…
7. Hay un truco magico en hacer un cajon que suena bien?
UNO SOLO NO , HAY MUCHISIMOS DETALLES QUE HACEN QUE SEA BUENO
8. Tambien constuyes diferente tipos de tambores – cuentanos un poco de tus otros proyectos?
SOY CURIOSO Y ME GUSTA APRENDER A HACER COSAS NUEVAS,
SIEMPRE ME HA GUSTADO HACER MAS INSTRUMENTOS .
AHORA MISMO TENEMOS UNA MARCA DE TAMBORES QUE SE LLAMA SAETA SEVILLA ,SE PUEDE VER EN WWW.SAETASEVILLA.COM , CONSTRUIMOS TAMBORES PARA BANDAS DE MUSICA Y TAMBIEN PARABANDAS DE CORNETAS Y TAMBORES , QUE EN ESPAÑA HAY MUCHA TRADICION SOBRE TODO PARA LA SEMANA SANTA, ESTAMOS HACIENDO TAMBORES DE MADERA LO QUE NOS HA LLEVADO VARIOS AÑOS CONSEGUIR FABRICARNOS NUESTROS PROPIOS CASCOS Y TAMBIEN DE ALUMINIO , POR EJEMPLO EN ALUMINIO HACEMOS A UNA DE LAS MEJORES BANDAS QUE SE LLAMA LAS CIGARRERAS .
TAMBIEN ESTAMOS HACIENDO ALGUNAS CAJAS DE MARCHA PARA BANDAS.
ESTOY HACIENO TAMBORES TRADICIONALES DE ESPAÑA, EN CADA REGION HAY TAMBORES DIFERNTES , GENERALMENTE SE AFINAN CON CUERDAS , Y ES MUY INTERESANTE LA MUSICA QUE SE HACE CON ELLOS , ADEMAS ME RESULTAN MUY BONITOS, FABRICAMOS BOMBOS ROCIEROS , TAMBOR DE GRALLES , TAMBORILES GALLEGOS Y VASCOS , TABALES, Y ALGUNOS MAS
TAMBIEN ESTAMOS ACABANDO INSTRUMENTOS DE ORIGEN ARABE, TODO LO QUE SON PANDEROS, BENDIRES, ETC.
Y UNA COSA ME GUSTA MUCHO SON DARBUKAS Y DOHOLLA DE CERAMICA, CON UN AMIGO MUY BUEN PERCUSIONISTA QUE SE LLAMA ANTONIO ROMERO EMPEZAMOS ESTO HACE UN PAR DE AÑOS Y YA LO ESTAMOS ACABANDO.
UNA COSA PRIMORDIAL PARA CONSTRUIR UN INSTRUMENTO ES RODEARSE DE LA GENTE QUE LO VA A UTILIZAR , PULIR TODOS LOS ERRORES QUE TIENE HASTA CONSEGUIR LO MEJOR POSIBLE.
APROVECHO PARA AGRADECERLES A TODOS LOS QUE NOS AYUDAN EL ESFUERZO Y EL TIEMPO , SIN SU AYUDA NO SERIA LO MISMO.
EN NUESTRO PUEBLO HAY MUCHA TRADICION ALFARERA Y ES MUY INTERESANTE EL SONIDO DEL BARRO. ESTE ANO TENDREMOS LA NUEVA WEB DONDE SE PODRA VER TODO ESTO.
9. Para que tipo de musica va bien los cajones tuyos – son especificamente para flamenco – o funcionan tambien en diferentes estilos de musica – por ejemplo hip hop, funk, rock?
SE PUEDE UTILIZAR PARA TODO, EN ESPAÑA TODAS LAS BANDAS SUELEN LLEVAR UN CAJON EN SUS SETS DE PERCUSION, MUCHOS BATERISTAS LO UTILIZAN COMO ASIENTO Y TOCAN ALGUNOS TEMAS ACUSTICOS CON EL , TENIENDO UN CAJON TIENES UN BOMBO Y UNA CAJA EN EL MISMO INSTRUMENTO.
ES MUY VERSATIL Y ADEMAS SE ADAPTA A CUALQUIER ESTILO POR SU TIMBRE.
NOSOTROS HEMOS HECHO CAJONES PARA FLAMENCO PERO TAMBIEN PARA GENTE TAN DIFERENTE DE ESTA MUSICA COMO ALICIA KEYS O ALEJANDRO SANZ , PARA MUCHOS GRUPOS DE POP.
10. Que es lo que mas te gusta del flamenco? Cual es tu conexion con flamenco?
YO HE ESCUCHADO FLAMENCO EN CASA SIEMPRE, MI FAMILIA SON ANDALUCES Y COMO EN TODAS SE ESCUCHABA .
LO QUE MAS ME GUSTA SON LOS ESTILOS FESTEROS ( BULERIA, ALEGRIAS , TANGOS , ETC..) , ME ENCANTA EL CANTE POR SOLEA Y POR SIGUIRILLAS , HAY CANTES MENOS USUALES COMO LA SERRANA , EL POLO Y LA CANA , LOS CANTES ABANDOLAOS QUE ME GUSTAN TAMBIEN.
EL FLAMENCO ES LA MUSICA QUE MAS ME LLEGA Y MAS ME EMOCIONA, ES UNA JOYA QUE TENEMOS .
11. Cuales son algunos de tus artistas preferidos ?
HAY MUCHOS ARTISTAS INTERESANTES, ADEMAS DE LOS MAS CONOCIDOS.
A M I ME GUSTA MUCHO EN CANTE DE JEREZ Y EL SONIQUETE DE ESA ZONA , PARA MI HOY EN DIA HAY TRES ARTISTAS QUE ME GUSTA MUCHO ESCUCHAR DE ALLI , LUIS EL ZAMBO POR SU METAL DE VOZ ,
FERNANDO DE LA MORENA POR SER MUY PERSONAL CANTANDO Y DIEGO CARRASCO POR EL RITMO.
TAMBIEN ME GUSTA MUCHO LA ZONA DE LEBRIJA Y UTRERA, HAY CANTAORES MUY INTERESANTES EL LEBRIJANO , TOMAS DE PERRATE., LA FERNANDA Y OTROS.
Y LUEGO ME GUSTA OTRO ESTILO MUY DIFERENTE DE CANTE , POR EJEMPLO HAY UNA CANTAORA IMPRESCINDIBLE Y UNA MARAVILLA DE AFINACION Y TECNICA QUE SE LLAMA MAYTE MARTIN QUE ES DE BARCELONA .
JUANITO VALDERRAMA EN LAS GRABACIONES FLAMENCAS ES INCREIBLE.
Y PARA MI UNO DE LOS MAS IMPORTANTES ES ENRIQUE MORENTE, EL ECO DE VOZ CUANDO CANTA POR SIGUIRILLA Y SOLEA , NO SE PUEDE EXPLICAR CON PALABRAS.
LA VERDAD QUE ESTARIA HABLANDO DE ESTO TODO EL DIA Y LA LISTA SERIA INTERMINABLE.
12. En actualidad, que percusionistas te gustan mas y por que ?
EN ESPAÑA HAY MUCHA GENTE QUE TOCA BIEN EL CAJON , PERO A MI ME GUSTA MAS LA GENTE DE ANDALUCIA , HAY MUCHOS , EN CADIZ CEPILLO , PAQUITO GONZALEZ , CHABOLI HE VISTO VIDEOS Y TOCA MUY BIEN, LA GENTE DE JEREZ TIENEN UN AIRE MUY BUENO ,
KATUMBA , EL PAJARO ,JOSE CARRASCO DE SEVILLA TOCANDO PARA EL BAILE , ES QUE A MI ME GUSTAN CASI TODOS LA VERDAD.
13. Cual son algunos de tus CDs preferidas donde se puede escuchar bien el cajon?
PARA MI UN DISCO MUY BUENO DONDE TOCA ANTONIO CARMONA CUANDO EL CAJON NO ERA TAN POPULAR COMO AHORA Y ADEMAS SONABA EL CAJON A ANTIGUO ES POTRO DE RABIA Y MIEL DE CAMARON DE LA ISLA.
HAY UN DISCO QUE ME GUSTA UN TEMA DE CAJON QUE HAY QUE EL DE UHF ( ULTRA HIGHT FLAMENCO )
UN DISCO IMPORTANTISIMO DONDE NO HAY CAJON PERO EL RITMO ES MUY BUENO ES VOZ DE REFERNCIA DE DIEGO CARRASCO.
OTRA COSA QUE NO TIENE QUE VER CON EL FLAMENCO PERO QUE ME HA GUSTADO MUCHO ULTIMAMENTE ES COETUS ORQUETAS DE PERCUSION IBERICA , MUSICA TRADICIONAL ESPAÑOLA MUY BIEN HECHA, MERECE LA PENA ESCUCHARLO.
14. Cualquier otra cosa?
LO ALUCINANTE QUE ME PARECE QUE EN SITIOS TAN LEJANOS HAYA ESE INTERES , OS FELICITO Y DECIR QUE ESO TIENE MUCHO MAS MERITO …..